"Ik leerde er om niet altijd onmiddellijk een oordeel te vellen"

BILL Abroad - Bouworde vzw

Pieter Claes

Foto’s voor "Ik leerde er om niet altijd onmiddellijk een oordeel te vellen"

Laura in Sri Lanka: "het mooiste aan het project in Morawaka is dat je kan bijdragen tot het geluk van de kinderen in het dorp."

Laura Swerts (25) vierde het einde van haar studies niet met een plezierreisje, maar draaide drie weken lang als vrijwilliger mee op een schooltje in Sri Lanka. 

Wie? Laura Swerts

Wat? Vrijwilligerswerk in Sri Lanka (Bouworde vzw)

Studie? Taal- en Letterkunde (KUL)

“Ik voelde me als student nog niet klaar voor een buitenlands avontuur. Op kot gaan was al exotisch genoeg. Ik dacht dat zo’n grote sprong in het onbekende niets voor mij zou zijn. Daarnaast zag ik op tegen alle administratie die ik daarvoor moest bolwerken. Spijt heb ik niet: ik denk je andere landen en culturen beter op je eigen tempo ontdekt.” 

Morawaka

"Toen ik afstudeerde, besefte ik dat ik op een overgangspunt was gekomen in mijn leven. Het studentenleven was definitief voorbij en ik had er geen idee van hoe mijn toekomst er nu verder zou uitzien. Daarom wilde ik iets doen dat ik nooit eerder deed. Uiteindelijk koos ik op aanraden van vrienden voor Bouworde vzw." 

"Uit alle mogelijkheden die Bouworde aanbiedt, trok het project in Morawaka onmiddellijk mijn aandacht. Ik kwam er terecht op de biologische theeplantage van Sumedha en Kumari. Die twee zijn echte sterkhouders van de plaatselijke gemeenschap. Zo doen ze al het mogelijk om de twee schooltjes in de buurt – één voor de kinderen van hun werknemers en een tweede voor kansarme jongeren – op welke manier dan ook te steunen." 

Het juk van "de rijke westerling"

"Uiteindelijk werden het de drie mooiste weken uit mijn leven. De verhalen van projectleidster Kumari drukten ons meteen met onze neus op de sociale realiteit. Best heftig. De mensen voor en met wie we werkten zijn echt straatarm en hebben geen notie van bepaalde waarden die voor ons vanzelfsprekend zijn."

"Daar sta je dan dan als “rijke westerling” die even drie weken met al zijn ingezameld geld hun huizen komt repareren, om daarna weer al de ellende de rug toe te keren. In het begin hadden we het daar allemaal erg moeilijk mee. Het was dan ook een fantastisch te merken dat we na een tijdje de terughoudendheid konden doorbreken en het vertrouwen van sommige families konden winnen."

Noeste arbeid vs sociaal contact

"In tegenstelling tot de volwassenen waren de kinderen al vanaf de eerste seconde superenthousiast. We hebben met hen in hun schooltje gespeeld, geknutseld en gedanst. Mijn hart krijgt het nog steeds warm als ik terugdenk aan hun lachende gezichten."

"Het mooie aan dit project is dat Kumari heel veel inzet op de ontwikkeling van die kinderen. Zij zijn de toekomst en als zij waarden als familie en liefde, zelfredzaamheid, respect (vooral voor vrouwen en kinderen) en het belang van onderwijs meekrijgen, kunnen zij later zelf iets veranderen aan de samenleving. Het was heel hoopgevend om daar deel van te mogen uitmaken. Ook de mix tussen noeste handenarbeid en contact met de lokale bevolking vond ik bijzonder fijn."

Bloedzuigers en Leeuwenrotsen

"Er was gelukkig ook af en toe tijd om de wondermooie natuur en cultuur van Sri Lanka te verkennen. Zo waren we getuige van de Perahera in Kandy, een massale optocht van opgesmukte olifanten ter ere van Buddha. Daarnaast ging ik ook op trektocht door het regenwoud, met prachtige watervallen, duizelingwekkende hellingen en - iets minder - bloedzuigers. Van al onze uitstappen vond ik Sigiriya (de Leeuwenrots) het meest indrukwekkend. Het vijfde-eeuws paleis werd gebouwd op een enorme, alleenstaande rots van waarop je een machtig uitzicht hebt."

Spicy food is spicy

"Het is een belachelijk cliché, maar ik kan dit iedereen aanraden. En eerlijk, ik heb van de hele ervaring helemaal geen negatieve dingen onthouden. Ik leerde er om alles in perspectief te plaatsen en niet onmiddellijk een oordeel te vellen. Niet alles is wat het op het eerste gezicht lijkt, iedereen heeft een verleden en een verhaal dat bepaalt wie ze geworden zijn. Misschien wel een tip voor wie het overweegt. Wanneer ze je vertellen dat Aziatisch eten spicy is, geloof dan vooral niet die ene kerel die beweert dat het "best nog wel meevalt". Spicy food is spicy."