"Een risico van 90.000 euro"

Wim Wouters over de eerste grote game van zijn gamestudio GriN.

Peter

Foto’s voor "Een risico van 90.000 euro"

Can play with madness

Geld. Het vormt een dagelijkse realitycheck, ook in de virtuele wereld. Voor veel Vlaamse game-ontwikkelaars zit er niets anders op dan krimpen of verkassen. BILL legt in een tweedelige reeks het oor te luister bij de digitale magiërs. In het eerste deel volgden we het grimmige sprookje van de Antwerpse gamestudio GriN. In dit laatste deel zoomen we uit: "Onze buurlanden snappen wél dat games een belangrijke economische ader kunnen zijn."

32,5 miljoen. Zoveel keer heeft de Amerikaanse studio Take-Two zijn game Grand Theft Auto V op schijfjes gebrand. Ook dichter bij huis zijn games big business. Voor de productie van Watch Dogs, de game die eind deze maand verschijnt, heeft het Franse Ubisoft al meer dan 50 miljoen euro uitgetrokken. Dat moet pijn doen aan de oren van Vlaamse developers.

"Het grootste probleem is dat de overheid de gamesindustrie nog te stiefmoederlijk behandelt." Aan het woord is Wim Wouters (38), de ceo van gamestudio GriN. "Onze buurlanden bieden veel meer overheidssteun en andere tegemoetkomingen aan de industrie dan België. Daar beseffen ze al langer dat games een potentiële miljoenenmarkt aanboren én dat de winst rechtstreeks in het land geherinvesteerd wordt. Tewerkstelling, koopkracht, je begrijpt het wel."

Te weinig voor te veel

BILL polste even bij de noorderburen om te zien of dat verhaal steekhoudt. Een onderzoek gepubliceerd in het magazine Gamesmonitor toonde in 2012 al dat Nederland bij benadering 330 gamesbedrijven huisvest. Ter vergelijking: de Flemish Games Association (FLEGA) (de Vlaamse tegenhanger van het Nederlandse Dutch Games Association) telt momenteel 49 leden, maar daartussen zitten ook instellingen zoals de Digital Arts and Entertainment-opleiding aan de Howest.

Hoe kunnen gamestudio's als GriN dan overleven? "Er is verandering op til. Het Gamefonds is alvast een enorme steun", zegt Wouters. In 2012 riepen Vlaams minister van Media Ingrid Lieten (sp.a) en Vlaams minister van Onderwijs Pascal Smet (sp.a) het Gamefonds in het leven. Naast het Film- en Mediafonds is dit het derde financieringsproject van het Vlaams Audiovisueel Fonds (VAF).

"De 60.000 euro die we van het VAF kregen is geweldig, natuurlijk. Zonder het Gamefonds zou er van onze nieuwe game Woolfe: The Red Hood Diaries helemaal geen sprake geweest zijn", aldus Wouters. "Het is een stap in de goede richting, maar het is nog niet genoeg om echt iets te betekenen. Het VAF wordt nu overspoeld door aanvragen van allerlei gamesbedrijfjes, en het budget is al relatief klein."

Drie dagen, dertig minuten, dertig publishers

GriN doet het dus grotendeels zelf. "We hebben al een bijkomende banklening van 90.000 euro geopend om Woolfe naar een hoger niveau te tillen." Dat heeft zijn vruchten afgeworpen, want de game werd genomineerd in de categorie "Best PC Hardcore Game" op Game Connection in San Francisco.

GriN mocht daarvoor in maart naar de Verenigde Staten. "Het was een geweldige ervaring", herinnert zich Wouters. "Drie dagen lang hebben we dertig publishers ontmoet, telkens voor een halfuur. De meesten waren laaiend enthousiast." Het zijn geen kleine garnalen, die uitgevers. Onder andere Microsoft en Sony lieten al verstaan geïnteresseerd te zijn. Laat het duidelijk zijn: GriN kan zichzelf best wel verkopen.

En dat zal nodig zijn. Die zestigduizend van het VAF kreeg GriN niet voor niets. "Dat geld is een lening. De eerste 60.000 euro die Woolfe in het laatje brengt, gaat dus integraal terug naar het VAF. Dan nog is er 90.000 euro te recupereren vooraleer we iets verdienen aan onze game."

Maar de mannen en vrouwen van GriN zijn vastbesloten hun eigen creatie op de markt te brengen. Wie weet hoeveel Vlaamse dromen net als Woolfe nog onder narcose liggen.