Satoru Iwata: afscheid van een held

Van gamer tot Nintendo-topman

Valentin Hick

Elke kunsttak heeft haar eigen helden. Het zijn zij die creativiteit tot nieuwe hoogtes duwen. Ze balanceren tussen ambitie en authenticiteit. Ze delen hun liefde voor de kunst met de gemeenschap. Hun impact is haast onmeetbaar. Vorige week verloor de gamesindustrie één van haar helden. We stellen je hem even voor.

Satoru Iwata

Al van jongs af aan spendeerde Satoru Iwata zijn vrije tijd aan het programmeren van video games. Eerst als hobby, daarna als freelancer. Met een universiteitsdiploma op zak en een fikse ruzie met zijn vader in het achterhoofd sloot hij zich aan bij een relatief kleine gamesstudio: HAL Laboratory. Hij kwam er op het perfecte moment.

Nintendo zorgde mid jaren 80 immers voor de hergeboorte van de gamesindustrie. Japan was al overtuigd, en de rest van de wereld zou snel volgen. Iwata en zijn kompanen van HAL Laboratory maakten er gretig gebruik van. Al snel oogstten ze succes met hun EarthBound-, Kirby- en Super Smash Bros.-series. Iwata werkte zichzelf op als directeur en werd een graag geziene gast ten huize Nintendo. Hij hielp mee met het oprichten van een nieuwe studio, en het programmeren van enkele Pokémon-games.

Instant succes bij Nintendo

In 2000 kreeg Iwata eindelijk de kans om voor Nintendo zelf te beginnen. Niet zomaar als onderbetaalde jobstudent. In tegendeel, na twee jaar mocht hij er de directeurspositie overnemen. Zo werd hij de vierde directeur van Nintendo, en de eerste die geen familie was van de originele Nintendo-oprichters.

Hij verdiende er snel zijn strepen met het succes van de Nintendo DS, de opvolger van de geliefde GameBoy. Vind je het touchscreen van jouw gsm indrukwekkend? De DS deed het al voor in 2004.

Satoru Iwata en Mario

Dat succes herhaalde Iwata dubbel en dik in 2006 met de GameCube-opvolger. De Nintendo Wii kon geen HD graphics aan, bizar weinig onlinefuncties, speelde geen dvd's af, zag er wit en kinderachtig uit, en luisterde bovendien naar de belachelijkste naam denkbaar. Wie wilde zoiets in huis? Het antwoord: iedereen.

De opvolgers van de DS en de Wii, de 3DS en de Wii U, zouden nooit het succes van hun voorgangers halen, maar de impact van Iwata staat vast. Miljoenen mensen wereldwijd ontdekten gamen als nieuwe hobby. Nintendo's apparaten waren tijdens Iwata's bewind speels, toegangelijk én het perfecte thuisfront voor Mario, Zelda en Pokémon. 

In the end

Stiekem werd Iwata uitgelachen voor zijn droge video-aankondigingen, en niet zo stiekem werd hij bejubeld voor zijn cameo's op E3-presentaties. Hij was no-nonsense met een hoek af. Maar vooral: hij was gebeten door het gamesvirus, zowel in zijn rol als programmeur, directeur en gamer.

Satoru Iwata vs. Reggie Fils-Aimé

In 2014 kreeg hij te maken met de grootste uitdaging van zijn leven: galwegkanker. Op 11 juli 2015 werd hem dat uiteindelijk fataal. De dag nadien verscheen er een regenboog boven het Nintendo-gebouw in Kyoto. Misschien was het wel een teken: de gamesindustrie heeft één van haar helden verloren.