CitizenLab: de digitale brug tussen burger en beleid

Digitale democratie

Pieter Claes

CitizenLab | A citizensourcing platform for cities

Twee jaar geleden spraken we al eens met Wietse en Aline. Toen sleutelde de jonge ondernemers uit Brussel nog aan hun droom Pitu, een mobiel temaki-restaurant. Anno 2016 ontketent het duo met CitizenLab een absolute revolutie in de digitale democratie. De app brengt burgers en beleidmakers dichter bij elkaar, in een digitale 'vergaderruimte'. 

Wietse Van Ransbeeck (22): “Als groentjes was Pitu een ideale leerschool, maar ondertussen is er veel veranderd. Aline en ik voelen ons nog steeds sterk verbonden met Brussel, maar gaandeweg kwamen we tot het besef dat we meer wilden doen voor de stad dan enkel temaki serveren. We willen de Brusselaars en hun beleidmakers met elkaar in contact brengen, omdat we allebei heel erg geloven in de kracht van burgerparticipatie en inspraak. Daarnaast wilde ik al langer leren programmeren, en die twee doelstellingen kwamen perfect samen in ons digitale CitizenLab

Méér dan een virtuele volksvergadering

Wietse: “Belgische steden proberen hun inwoners wel steeds meer te betrekken bij hun beslissingen, maar vaak gaat dat niet verder dan af en toe een comité of een vergadering samen te roepen. Daar is op zich niets mis mee, en CitizenLab probeert dat soort initiatieven helemaal niet te vervangen. Alleen vallen op die manier bepaalde groepen steeds uit de boot, denk maar aan studenten of alleenstaande moeders. Door de sprong naar een online platform te maken, wordt de kloof tussen burger en beleid een pak minder diep.” 

Maar het project is veel meer dan een digitale volksvergadering. “Het cliché van de logge, starre overheid bleek een absolute mythe. Blijkbaar zijn steeds meer steden op zoek naar vernieuwende manieren om de vinger aan de pols te houden bij hun inwoners”, aldus Wietse. Een aantal grote steden zoals Hasselt en Geel maken al gebruik van de diensten van CitizenLab. Ook in Nederland is er interesse, want de gemeente Schiedam werkt sinds kort met het platform.  

Tweerichtingsverkeer tot in Kuala Lumpur 

Wietse: “We bieden tools en opties aan die nog gepersonaliseerd kunnen worden naar de specifieke noden van de stad. Het voornaamste doel is altijd om zowel het stadsbestuur als alle stedelingen een plaats te geven om van zich te laten horen, er moet in twee richtingen verkeer mogelijk zijn. Burgers kunnen ideeën voorstellen, brainstormen en stemmen. De stad kan van haar kant input vragen, of ingewikkelde kwesties op een genuanceerde manier uit de doeken doen. Zo weten de inwoners onmiddellijk waarom bepaalde beslissingen genomen worden, en kunnen ze vervolgens vanaf het begin meewerken aan oplossingen.” 

Naast de app omvat CitzenLab ook een blog, waarop interessante schrijfsels passeren over digitaal bestuur en burgerparticipatie. Op die manier profileert het platform zich als een expert inzake digitale democratie, een aanpak die hen geen windeieren legt. Danzij hun posts op Twitter sloten ze namelijk al een contract met de Maleisische hoofdstad Kuala Lumpur.

Wietse: “voorlopig bestaat ons bedrijf uit drie werknemers. Ik studeer dit jaar af als handelsingenieur en ik kijk ernaar uit om voortaan honderd procent voor dit project te gaan. Op korte termijn willen we ons team versterken met twee nieuwe medewerkers. Na de zomer hoop ik dat we in minstens tien Europese landen voet aan wal krijgen, te beginnen in Nederland. We werken nu al aan versies in 15 verschillende talen.” 

Meer weten? Op 21 juni komt medeoprichtster Aline Muylaert op het Digital Festival in Brussel vertellen over CitizenLab. Haar lezing is gratis en voor niets bij te wonen.